Dov'è tutta l'acqua su Marte? Gli scienziati (e i futuri astronauti) devono sapere

marzo

Piccole quantità di acqua transitoria hanno formato caratteristiche transitorie sulla superficie di Marte, come queste strisce nel cratere Hale. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/Università dell'Arizona)



WASHINGTON - 'Acqua, acqua ovunque, né una goccia da bere' è l'epitome dell'esplorazione marinara terrestre, e proprio lo stesso problema potrebbe perseguitare qualsiasi futuro esploratore su Marte.

C'è molta acqua su Marte, ma è ghiacciata, bloccata in minerali ricchi d'acqua, nascosta sotto la superficie – o una combinazione di queste sfide, motivo per cui non sappiamo ancora dove sia tutto. Questo è un problema per Rick Davis, assistente direttore per la scienza e l'esplorazione nella divisione di scienze planetarie della NASA, perché è a capo del progetto dell'agenzia per valutare potenziali siti di base umana sul Pianeta Rosso. Ma pensa che affrontare questo problema potrebbe aiutare a portare scienziati e aspiranti esploratori insieme.





'La bellezza di questo è che non siamo né noi né loro', ha detto Davis a Space.com dopo una presentazione alla conferenza dell'American Geophysical Union tenutasi qui la scorsa settimana. 'Penso che la maggior parte delle persone che stanno effettivamente pensando a questo problema stiano iniziando a rendersi conto che c'è una sovrapposizione del 90, 95 percento' nelle informazioni di cui hanno bisogno su Marte. [Mars InSight in Photos: la missione della NASA per sondare il nucleo del pianeta rosso]

Per Davis e i suoi compatrioti, acqua e ghiaccio rappresentano una cura, da un lato, per tutti i modi in cui gli esseri umani si affidano all'acqua per sopravvivere e, poiché può essere scissa in idrogeno e ossigeno, come combustibile per missili per trasportare persone e merci sulla Terra. E gli scienziati vogliono studiare il ghiaccio marziano nella speranza di saperne di più sulla storia del clima del pianeta e sulla potenziale abitabilità passata.



Secondo Davis, entrambi i gruppi sono ostacolati da un importante punto cieco negli strumenti attuali, il che significa che non riescono a capire cosa sta succedendo appena sotto la superficie, a meno di 33 piedi (10 metri) di profondità. Questa è una regione particolarmente importante del sottosuolo perché è la più accessibile, sia per gli umani che per i robot.

Per riempire quel terreno vuoto, ha detto Davis, dovremmo mettere uno strumento chiamato radar ad apertura sintetica, comunemente usato nelle scienze della Terra per studiare gli impatti dei disastri naturali, tra gli altri usi, in orbita attorno a Marte. (Questa è un'idea che è stata discussa, ma non è ancora un obiettivo ufficiale per una missione futura.)



E Davis vede un'altra area in cui diverse comunità che perseguono obiettivi diversi su Marte condividono un'esigenza specifica: monitorare e prevedere il tempo . Ciò aiuterà gli scienziati a comprendere meglio i processi planetari, e gli aspiranti esploratori avranno bisogno di sapere quando le condizioni meteorologiche potrebbero scoraggiare i loro voli da o verso Marte: pensate ai lanci di razzi e ai ritardi dei voli aeroportuali qui sulla Terra.

Migliori dati meteorologici alimenteranno anche gli sforzi di protezione planetaria su Marte, che lavorano per proteggere le aree sensibili dove la vita è ed è stata più plausibile. Gli esseri umani possono evitare quelle aree da soli, ma potrebbero comunque contaminarle a distanza se microbi o altri germi terrestri vengono soffiati sulla superficie del pianeta.

'Una volta che gli umani andranno lì, avremo dei rilasci, le giunture sulle tute spaziali non saranno mai pure, avrai incidenti in termini di abitudini', ha detto Davis. 'Capire dove va a finire tutta la spazzatura che viene rilasciata da una base umana è davvero una questione di vento prevalente'.

Tutto ciò significa che quando si tratta di acqua e clima, i gruppi di umani con mentalità marziana potrebbero avere più cose in comune di quanto a volte pensino e forse potrebbero collaborare per affrontare le sfide tecnologiche ripide e i cartellini dei prezzi elevati. 'Tutte e tre queste comunità stanno rapidamente convergendo sull'idea che abbiamo davvero bisogno di capire con cosa abbiamo a che fare', ha detto Davis.

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