Ecco di cosa ha bisogno la ricerca della vita, dicono gli scienziati

pianeti simili alla terra

Rappresentazione artistica dei molti pianeti simili alla Terra che potrebbero esistere nel corso della storia dell'universo. (Credito immagine: NASA/ESA/G. Bacon (STScI))



Alcuni decenni fa, trovare la vita oltre la Terra era un sogno ozioso, ma oggi l'astrobiologia è un campo fiorente, alimentato da incredibili scoperte in diversi regni della scienza e dalla possibilità di ancora altro a venire .

E per dare forma al futuro dell'astrobiologia, le Accademie nazionali di scienze, ingegneria e medicina hanno riunito un gruppo di scienziati esperti per riflettere su ciò che è accaduto nel campo dal 2015 e su ciò che il consenso suggerisce dovrebbero essere le priorità per il futuro. Il risultato è un articolo pubblicato oggi (10 ottobre) evidenziando una serie di raccomandazioni per la NASA.





'Se vogliamo davvero raggiungere un obiettivo così alto, allora è davvero necessario pensare fuori dagli schemi', ha detto a Space.com la presidente del comitato Barbara Sherwood Lollar, astrobiologa dell'Università di Toronto, definendo l'astrobiologia il 'esempio per eccellenza' di un campo che ha bisogno di pensiero creativo. 'È un viaggio senza fine continuare ad ampliare i nostri orizzonti', ha detto. [ Vita aliena, paesaggi e arte dello spazio (Galleria) ]

Il rapporto, insieme all'indagine simile del mese scorso sulla ricerca sugli esopianeti, alimenterà due processi del comitato delle accademie nazionali ancora più ampi: due indagini decennali che coprono prima l'astronomia e l'astrofisica, poi le scienze planetarie. Una volta completati, questi sondaggi decennali regoleranno il processo decisionale della NASA su quali progetti e missioni perseguire e come dar loro priorità.



In parte, il rapporto riassume le esigenze tecnologiche del settore nei prossimi decenni: per avere successo, gli scienziati avranno bisogno di telescopi incredibilmente potenti e strumenti per bloccare la luce delle stelle che devono ancora essere costruiti. Ma il rapporto tocca anche mentalità e pratiche di ricerca.

Sherwood Lollar ha affermato che questo è ciò che distingue l'astrobiologia da molti altri campi: un'enfasi sul pensiero interdisciplinare che riunisce una vasta gamma di specialità scientifiche. Le nuove raccomandazioni riflettono questo, promuovendo il pensiero a livello di sistema, il trattamento dei pianeti nel loro insieme e considerando l'abitabilità come uno spettro, piuttosto che come una semplice domanda sì o no.



'Penso che stia andando davvero in una buona direzione', ha detto a Space.com Sara Walker, un'astrobiologa dell'Arizona State University non coinvolta nel rapporto. 'Non puoi pensare a un pianeta come abitabile o no.'

Quel cambiamento di pensiero è venuto, in parte, dalle scoperte sul nostro pianeta e su quanto sia tenace la vita qui. Dagli sfiati del mare profondo dove i microbi si nutrono di sostanze chimiche fino all'alto nel duro deserto di Atacama fino a molto al di sotto del ghiaccio dell'Antartide , la vita continua a spuntare dove gli scienziati pensavano che le condizioni fossero troppo proibitive. Questi ritrovamenti dimostrano che ciò che è inabitabile per un tipo di vita è perfettamente accogliente per gli altri.

Tutte queste scoperte hanno anche portato gli autori del rapporto a enfatizzare il pensiero più creativo su dove cercare la vita nel nostro sistema solare. In particolare, hanno evidenziato la possibilità di vita nel sottosuolo.

Il rapporto sottolinea anche una sfida chiave per identificare la vita: trovare e interpretare accuratamente ciò che gli scienziati chiamano biofirme, i cambiamenti chimici caratteristici della vita. Non è così semplice come sembra, gli astrobiologi lo sanno. In particolare nei sistemi solari stranieri, è difficile persino individuare potenziali biofirme e l'universo non è dotato di gigantesche frecce lampeggianti che puntano alla vita.

'La vita non fa davvero nulla che la chimica non possa fare, a meno che non si parli di molecole davvero complesse come droghe e cose', ha detto Walker. Prendiamo l'ossigeno, per esempio, che la vita unicellulare primitiva pompava nell'atmosfera terrestre in grandi quantità, ma che può anche essere prodotto da processi non viventi. 'La vita è una proprietà a livello di sistema, quindi non puoi davvero smontare i componenti e dire che i componenti sono indicativi della vita', ha aggiunto Walker. Invece, il rapporto sottolinea che gli scienziati dovranno capire come controllare potenziali identificazioni di firme biologiche, imparando a individuare segnali fuorvianti. [ Foto: l'antico lago di Marte avrebbe potuto sostenere la vita ]

Ma ci sono anche raccomandazioni che si concentrano su un tipo di vita molto familiare: gli esseri umani stessi. Per avere successo, rileva il rapporto, la NASA ha bisogno di costruire collaborazioni, lavorando con organizzazioni private e altri paesi e collegando l'astrobiologia in tutte le fasi della pianificazione per tutti i diversi tipi di missioni.

Il rapporto segna anche la reintroduzione della ricerca di intelligenza extraterrestre, o SETI, nella ricerca tradizionale. Tagliato fuori dai finanziamenti della NASA dagli anni '90, il campo cerca segnali di civiltà tecnologicamente avanzate, alla ricerca della vita come noi, piuttosto che di organismi unicellulari.

'È stato davvero frustrante e scientificamente insostenibile dire che un particolare pezzo di ricerca non faceva parte del quadro dell'astrobiologia', ha detto a Space.com Jill Tarter, un'astrobiologa in pensione presso il SETI Institute indipendente senza scopo di lucro che non faceva parte del comitato. . 'Almeno ora è legittimo e discusso come parte dell'intera serie di indagini di astrobiologia'.

Soprattutto, il rapporto sottolinea l'allettante promessa dell'astrobiologia stessa e il suo potenziale impatto sulle nostre vite e visioni del mondo. 'Dare un'occhiata a ciò che scopriamo da questi altri sistemi planetari può riportare una luce sulla Terra', ha detto Sherwood Lollar. 'Si tratta davvero di un approccio comparativo in cui, dando un'occhiata a tutti questi sistemi complessi, possiamo saperne di più su ciascuno di essi.'

Tutto sommato, Walker ha detto di essere contenta di vedere il rapporto riflettere quanto dinamicamente il campo sta maturando. 'In realtà si sta trasformando in una vera scienza e non solo un'idea, e questo documento, penso, lo riflette davvero', ha detto Walker.

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